В далеком прошлом обильные дожди пролили достаточно воды, чтобы она скопилась по всем Андам во всевозможных углублениях. Некоторые озера образовались вследствие таяния ледников во время последнего ледникового периода. Из-за очень малого количества осадков водоемы постепенно испаряются, что делает их очень солеными.

На больших высотах вместо дождя выпадает снег, который не тает из-за очень низкой температуры.

В любом месте мира независимо от объема дождей, под землей всегда есть вода, которая не успевает испариться. Количество скапливающейся воды зависит от множества факторов: состава почвы, температуры воздуха, количества и частоты осадков и дренажа.

Анды - вулканически активная горная цепь и грунтовые воды, контактируя с магмой, вырываются на поверхность гейзерами. Одним из мест наибольшей активности является Долина Гейзеров Татио.

Большую часть влаги Атакама получает в виде тумана, который приходит из тихого океана. По существу это очень низкие облака. Попадая в зону низких температур, они выпадают на почву в виде росы. В таких местах можно встретить жизнь.

Есть ли там что-нибудь живое?

Многие люди думают, что пустыни – это места забытые природой. На самом деле не совсем так. В Атакаме есть небольшие изолированные участки, на которых растут растения, поддерживающие жизнь насекомых и животных. Их корневая система уходит очень глубоко под землю, добираясь до окологрунтовых влажных слоев. Вокруг озер живут фламинго, питаясь красными водорослями, растущими в воде. Всего на территории пустыни насчитывают примерно 200 видов животных и более 160 видов кактусов. Ну и конечно там живут люди. Городок Калама, оазис среди пустыни, полностью укомплектован отелями, магазинами и ресторанами, но все это в основном для туристов приезжающих сюда. По большей части Атакама совершенно безлюдное место.

Люди жили здесь в течение многих тысяч лет, что доказывают находки археологов. Южноамериканские индейцы занимались здесь домашним хозяйством и оставили после себя не только реликвии и артефакты, но даже и самих себя. Климат Атакамы настолько сух, что тела похороненных индейцев очень быстро высыхали и мумифицировались. Проведя исследования, ученые выяснили, что некоторые из мумий имеют возраст 9000 лет!

Одной из причин является то, что высокое атмосферное давление в этом регионе Анд заставляет сухой, холодный воздух на вершинах, сжиматься и опускаться к земле. Такой воздух очень легко нагревается солнцем и приводит к повышению окружающей температуры и низкой влажности.

Другая причина в том, что Атакама не получает достаточно осадков из-за явления названного Рэйншэдоу (rainshadow). Теплый насыщенный влагой в тропических южноамериканских лесах воздух, который дует с востока, задерживается на восточной стороне гор. Анды настолько высоки, что воздух охлаждается, конденсируется и выпадает с этой стороны дождем или снегом. Это одна из причин, почему река Амазонка является самой большой в мире, горы возвращают всю воду обратно в бассейн реки, и защищают Атакаму от поступления влаги. Таким образом, самое сухое и самое влажное место на планете Земля находятся в непосредственной близости друг от друга.