Что такое астероиды? Первым делом хотелось бы сказать, что так называются каменистые твердые тела, которые передвигаются по околосолнечным орбитам эллиптической формы подобно планетам. Однако космические астероиды обладают намного меньшими размерами, чем, собственно, сами планеты. Их диаметр условно находится примерно в следующих пределах: от нескольких десятков метров и до тысячи километров.

Задаваясь вопросом, что такое астероиды, человек невольно задумывается и о том, откуда вообще появился этот термин, что он означает. Переводится он как “звездоподобный”, а ввел его в XVIII веке астроном по имени Уильям Гершель.

Кометы и астероиды можно видеть как точечные источники определенного света, более или менее яркого. Хотя в видимом диапазоне данные небесные тела ничего не излучают – только отражают солнечный свет, который падает на них. Следует отметить, что кометы отличаются от астероидов. Первое – это их разный внешний вид. Комету легко узнать по ярко светящемуся ядру и хвосту, который идет от нее.

Большая часть астероидов, которые известны астрономам на сегодняшний день, движутся между орбитами Юпитера и Марса на расстоянии примерно в 2,2-3,2 а. е. (то есть, астрономических единиц) от Солнца. На сегодняшний день ученые открыли около 20 тысяч астероидов. Зарегистрировано же из них только пятьдесят процентов. Что такое астероиды с регистрацией? Это небесные тела, которым присвоили номера, а порой даже собственные имена. Их орбиты рассчитаны с очень большой точностью. Следует отметить, что эти небесные тела имеют обычно имена, которые им присвоили их первооткрыватели. Названия же для астероидов берут, как правило, из древнегреческой мифологии.

В целом из вышеуказанного определения становится ясно, что такое астероиды. Однако что для них еще характерно?

В результате осуществленных за данными небесными телами наблюдений через телескоп был обнаружен интересный факт. Яркость большого количества астероидов может меняться, причем за весьма короткое время – на это нужно несколько дней, а то и несколько часов. Ученые давно выдвинули предположение, что данные изменения в блеске астероидов связаны с их вращением. Следует отметить, что обуславливаются они - в самую первую очередь - их неправильными формами. И первые фотографии, на которых были запечатлены эти небесные тела (снимки сделаны при помощи космических аппаратов), подтвердили эту теорию, а еще показали следующее: поверхности астероидов полностью изрыты глубокими кратерами и воронками самых разных размеров.

Самым большим астероидом, обнаруженным в нашей Солнечной системе, раньше считалось небесное тело Церера, размеры которого составляли около 975 х 909 километров. Но с 2006 года она получила другой статус. И стала именоваться карликовой планетой. А другие два крупных астероида (под названиями Паллада и Веста) обладают диаметром в 500 километров! Следует также отметить еще один интересный факт. Дело в том, что Веста – это единственный астероид, который реально наблюдать невооруженным глазом.