Ученые, изучающие землетрясения, регистрируют их во всем мире. Они фиксируют колебания при помощи специальных приборов - сейсмографов (приборов, записывающих сейсмические колебания, состоящих из маятника, подвешенного внутри корпуса на пружине, и записывающего устройства). Показания сейсмографов, установленных в отдаленных местах, передаются на центральную сейсмостанцию. Современные сейсмографы - обычно электронные приборы. Они записывают колебания в цифровой форме. Затем эти данные преобразуются в графическую запись сейсмической волны, называемую сейсмограммой. Простые, не электронные сейсмографы имеют перо или другое пишущее устройство, присоединенное к тяжелому грузу. Груз с пером висит на опорной раме. На этой же раме, закрепленной в грунте, смонтирован вращающийся цилиндр. При колебании почвы рама с цилиндром тоже колеблются, а груз и перо остаются неподвижными. Поэтому перо пишет на цилиндре волнистую кривую - сейсмограмму. Чтобы понять, как действует простой сейсмограф, привяжите к концу бечевки длиной в 1м небольшой, но увесистый груз, например бутылочку, наполненную жидкостью. Возьмите бечевку за другой конец и приподнимите груз над полом. Если вы будете водить рукой взад-вперед очень быстро, груз останется практически неподвижным. При землетрясении груз и перо сейсмографа ведут себя точно так же.

Через несколько минут после начала землетрясения сейсмостанции начинают регистрировать прохождение сейсмических волн. Эти волны с первого момента землетрясения устремляются во все стороны от его очага. Они проходят и сквозь землю, и по се окружности. Волны разного типа движутся с разными скоростями. Поэтому, сопоставив моменты прихода волн каждого типа, можно рассчитать, как далеко находится эпицентр землетрясения, если нет информации непосредственно с места событий. Ведь землетрясение может случиться в безлюдном месте или повредить линии связи. Чтобы обнаружить эпицентр землетрясения, требуется информация сразу нескольких сейсмостанции, расположенных в разных местах. Чтобы узнать местоположение эпицентра, необходима информация, по крайней мере, с трех станций. Вокруг каждой из них чертят окружность с радиусом, равным расстоянию от нее до эпицентра. Точка пересечения окружностей укажет эпицентр.

Для того чтобы определить силу землетрясения, используют несколько шкал. Самая известная - шкала Рихтера, созданная в 1935 году. Для этой шкалы используется прибор, который называется сейсмограф; сейсмограф измеряет величину волн, возникающих при землетрясении. Величина, или сила землетрясения обычно составляет от 1 до 8 баллов по шкале Рихтера (хотя при некоторых гигантских землетрясениях регистрировались волны, выходящие за верхний предел шкалы). Ударные волны землетрясения величиной 1 балл можно обнаружить только с помощью специальных приборов; землетрясения же силой 8 баллов вызывают крупномасштабные разрушения. Увеличение баллов на единицу означает увеличение силы землетрясения в 10 раз. Например, землетрясение силой 5 баллов по шкале Рихтера в десять раз сильнее, чем землетрясение в 4 балла. Для измерения землетрясений в последнее время придуманы новые методы, в том числе метод, позволяющий измерять то, что называют интенсивностью момента землетрясения. По шкале, созданной согласно этому методу, исследуется размер разлома, где произошло землетрясение, и измеряется, сколько земной коры сместилось. Сила землетрясения измеряется также по шкале Меркалли. В этой шкале принимается во внимание эффект, который землетрясение оказывает на людей и на строения. По этой шкале землетрясение может достигать 12 уровней интенсивности. На первом уровне, например, лишь немногие могут ощутить толчки, но на шестом уровне эти толчки ощущаются всеми, а зданиям причиняется незначительный ущерб. Землетрясение 12 уровня вызывает широкомасштабные разрушения.

В России и некоторых соседних с ней странах принято оценивать интенсивность колебаний в баллах МSК (12-балльной шкалы Медведева - Шпонхойера - Карника), в Японии - в баллах ЯМА (9-балльной шкалы Японского метеорологического агентства).

Интенсивность в баллах, выражающихся целыми числами, определяется при обследовании района, в котором произошло землетрясение, или опросе жителей об их ощущениях при отсутствии разрушений, или же расчетами по эмпирически полученным и принятым для данного района формулам. Среди первых сведений о произошедшем землетрясении становится известной именно его магнитуда, а не интенсивность. Магнитуда определяется по сейсмограммам даже на больших расстояниях от эпицентра.